Los activistas ambientales están furiosos por el acuerdo del presidente Biden con los republicanos para elevar el techo de la deuda porque también aceleraría la construcción de un gasoducto muy disputado e incluye pasos inusuales para aislar el proyecto del escrutinio judicial.

El gasoducto Mountain Valley de $6.600 millones, destinado a transportar gas natural a unas 300 millas desde los campos de esquisto de Marcellus en Virginia Occidental a través de casi 1.000 arroyos y humedales antes de terminar en Virginia, es una de las principales prioridades del senador Joe Manchin III, demócrata de Virginia Occidental, pero ha recibido la oposición de ambientalistas y muchos demócratas de Virginia durante una década.

Una constelación de grupos ambientalistas ha condenado la inclusión del oleoducto en un acuerdo de limitación de la deuda, y un grupo, Climate Defiance, planea manifestarse el martes por la noche en la casa de Nueva York del líder de la mayoría, el senador Chuck Schumer.

Una de las empresas detrás del oleoducto, NextEra Energy, es un importante donante de Schumer y Manchin. En el ciclo de 2022, los empleados de NextEra y los comités de acción política donaron $302 600 al Sr. Schumer y $60 350 al Sr. Manchin, según el Center for Responsive Politics.

Manchin se enfrenta a una campaña de reelección potencialmente difícil el próximo año, y empujar el oleoducto hasta su finalización podría ayudarlo con los votantes. El gobernador Jim Justice, un popular demócrata convertido en republicano, anunció que se postulará para el escaño en el Senado en Virginia Occidental, un estado rojo rubí que el presidente Trump ha ganado en casi 40 puntos porcentuales en 2020. Conservar ese escaño es una prioridad para los demócratas.

“Estamos en un momento oscuro”, Climate Defiance escribió en Twitter. “Los políticos en los que confiamos nuestras vidas nos vendieron a los directores ejecutivos de combustibles fósiles. Nos apuñalaron por la espalda. No sabemos si ganaremos, pero maldita sea, no caeremos sin un levantamiento pacífico como nunca lo has visto.

Pero los negociadores de la Casa Blanca, que insertaron el lenguaje del oleoducto en el acuerdo de limitación de la deuda, dicen que Biden estaba cumpliendo con un acuerdo que alcanzó el verano pasado con Manchin para asegurar el avance del voto del senador para aprobar la histórica Ley de Reducción de la Inflación, que incluye más de $ 370 mil millones. para proyectos de energía limpia.

Los funcionarios de la Casa Blanca dicen que los beneficios de esta ley superan con creces cualquier nueva emisión de gases de efecto invernadero producida como resultado del oleoducto de Virginia Occidental. También señalaron que pudieron evitar que los republicanos dieran marcha atrás en muchas de las disposiciones de energía limpia de la Ley del Clima como parte del compromiso del límite de la deuda.

El proyecto de ley incluye algunas otras pequeñas medidas para lograr que los proyectos de energía de todo tipo se aprueben más rápido al cambiar las políticas federales de permisos bajo la Ley Nacional de Política Ambiental. Los funcionarios de la Casa Blanca dijeron que consideran que la construcción del oleoducto Mountain Valley es un hecho, ya que más de la mitad del proyecto se ha construido y solo quedan unos pocos permisos por emitir.

Pero quienes se oponen al oleoducto argumentan que su finalización está lejos de ser segura, ya que hay varios casos judiciales pendientes. Una disposición en el acuerdo de deuda podría hacer que estos desafíos sean discutibles y bloquear cualquier demanda futura.

El acuerdo ordenaría a las agencias federales aprobar todos los permisos pendientes para el oleoducto dentro de los 21 días y eximir esos permisos de revisión judicial. Y si alguna entidad quisiera impugnar la legalidad de esa decisión, la legislación cambia la jurisdicción de la Corte de Apelaciones del Cuarto Circuito de los Estados Unidos en Richmond, donde los ambientalistas han obtenido algunas victorias judiciales, a la Corte de Apelaciones de los Estados Unidos para el Distrito de Columbia. Circuito.

«Este es un final sin precedentes para los tribunales, que han desestimado repetidamente los permisos por el incumplimiento de las leyes ambientales básicas por parte de MVP», dijo el director ejecutivo de Sierra Club, Ben Jealous, quien ha impugnado varios permisos de oleoductos. «Estamos explorando las implicaciones legales de esta propuesta y nuestros próximos pasos».

En marzo, la Corte de Apelaciones del Cuarto Circuito falló a favor de un caso presentado por Sierra Club y otros grupos ambientalistas que argumentaron que el oleoducto debería estar sujeto a revisiones más estrictas de la Ley de Agua Limpia.

El senador Tim Kaine, demócrata de Virginia, dijo que planea presentar una enmienda para eliminar el texto sobre oleoductos del proyecto de ley de límite de deuda. Una vocera de Kaine dijo que estaba «extremadamente decepcionado» con el lenguaje que «pasó por alto el proceso normal de revisión judicial y administrativa por el que debe pasar cualquier otro proyecto de energía».

El martes, los seis demócratas de la Cámara de Representantes de Virginia presentaron una enmienda idéntica, aunque no amenazaron con votar en contra del proyecto de ley más amplio si sus esfuerzos por modificarlo no tenían éxito.

“Tenemos serias preocupaciones sobre el clima adverso y los efectos de justicia ambiental que este proyecto tendrá en las comunidades vulnerables de nuestra Commonwealth”, dijeron los demócratas de la Cámara de Representantes de Virginia en un comunicado. «Este proyecto afectaría de manera desproporcionada a los más vulnerables entre nosotros, incluidas las personas de bajos ingresos, los ancianos y las comunidades tribales y nativas de Virginia».

El oleoducto Mountain Valley ha sido rechazado durante años por ambientalistas y activistas de derechos civiles. Los científicos han advertido que las naciones deben dejar de aprobar nuevos proyectos de combustibles fósiles si quieren limitar el calentamiento global, lo que el presidente Biden ha dicho que es una prioridad máxima.

Es inusual que el Congreso intervenga para proteger proyectos de infraestructura específicos de la supervisión de los tribunales, dijo Michael Gerrard, experto en derecho ambiental de la Universidad de Columbia. En un caso similar en la década de 1970, los legisladores de Tennessee eximió con éxito una presa en su estado de la Ley de Especies en Peligro de Extinción para superar los desafíos legales, una decisión que recibió amplia atención en ese momento.

El esfuerzo por acelerar el oleoducto Mountain Valley podría sentar un precedente para otros proyectos estancados en los tribunales, agregó Gerrard. «Se podría imaginar otra compañía diciéndole a su senador favorito: ‘Oye, Joe Manchin hizo esto por ellos, ¿por qué no por nosotros?'», dijo.

Algunos activistas han advertido que la medida podría costarle a Biden el apoyo del año electoral entre los votantes jóvenes preocupados por el clima que ayudaron a elegirlo en 2020, pero ahora están enojados por el respaldo de su administración a varios proyectos de combustibles fósiles, incluido el oleoducto Mountain Valley, el Alaskan Oil Proyecto de perforación conocido como Willow, y un controvertido proyecto de tubería que transportaría cientos de miles de barriles de petróleo a través de las delicadas cuencas hidrográficas de Minnesota.

La ira surge incluso cuando Biden impulsó tanto la nueva ley climática, que se espera que reduzca las emisiones de dióxido de carbono que causan el calentamiento global de EE. 2055.

Reguladores federales estimado que si todo el gas natural transportado en el gasoducto Mountain Valley fuera quemado en centrales eléctricas y hogares, se liberarían alrededor de 40 millones de toneladas de dióxido de carbono por año, el equivalente a lo que producen nueve millones de automóviles cada año.

Pero calcular el impacto total sobre el cambio climático es más complicado, dicen los expertos. Parte de ese gas podría haberse quemado de todos modos incluso si no se hubiera construido la tubería, y parte podría reemplazar al carbón, un combustible aún más sucio que todavía se usa ampliamente en el sureste, aunque los reguladores no habrán intentado cuantificar estos factores.

Varios expertos en políticas climáticas han dicho que, en términos de reducción de las emisiones de dióxido de carbono, vale la pena permitir que el oleoducto de Mountain Valley mantenga intacta la Ley de reducción de la inflación.

En un Congreso fuertemente dividido, el compromiso es clave, dijo David Axelrod, el estratega demócrata que ayudó a Barack Obama a ganar la Casa Blanca. “La pregunta es si los pasos hacia adelante que das son más importantes que los pasos hacia atrás que debes dar para que estos acuerdos funcionen”, dijo. “Y Biden hace esos cálculos”.

Y al darle una victoria a Manchin para engañar a sus votantes, los demócratas podrían esperar retener el escaño en el Senado de Virginia Occidental, «lo que tendrá muchos más beneficios para la política y la política climática a largo plazo», Paul Bledsoe, ex asistente climático de la administración Clinton, escribió en un correo electrónico.

Axelrod dijo que no creía que Biden perdería apoyo entre los votantes climáticos una vez que la carrera presidencial estuviera claramente definida.

“La pregunta al final del día no es cómo se siente la gente ahora, sino qué juicios harán en el otoño de 2024”, dijo Axelrod. «Pero es probable que la elección sea tan difícil e importante para el movimiento climático que es una apuesta segura que la gente estará muy motivada».